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Heures Les horloges avanceront d'une seconde le 1er juillet

Non contente d'être une année bissextile, 2012 se verra attribuer une seconde supplémentaire.

Jusque dans les années 1960, la seconde était liée à la rotation de la Terre, amenant la durée d'un jour moyen à 86,400 secondes.

Jusque dans les années 1960, la seconde était liée à la rotation de la Terre, amenant la durée d'un jour moyen à 86,400 secondes. Image: Keystone

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L'ajout d'une seconde dite "intercalaire" permet de compenser les irrégularités de la rotation terrestre, selon l'Office fédéral de la métrologie (METAS). Sous nos latitudes, cette seconde sera ajoutée le premier juillet à 01.59 heure.

Jusque dans les années 1960, la seconde était liée à la rotation de la Terre, amenant la durée d'un jour moyen à 86,400 secondes. Selon le METAS, "l'avantage d'une telle définition était que son échelle de temps correspondait toujours à celle du temps astronomique. La rotation de la terre étant sujette à des fluctuations en fonction des vents, ainsi que des courants marins et des marées, les secondes n'avaient de ce fait pas toujours la même durée."

Les domaines de la science et de la technique requièrent une échelle de temps constante. Pour cette raison, la seconde a été redéfinie en 1967 grâce aux horloges atomiques. Très stables, ces horloges ne varient que de quelques nanosecondes par jour, permettant ainsi d'observer très exactement les fluctuations de la vitesse de rotation de la Terre, sans toutefois pouvoir les déterminer à l'avance.

Temps atomique et astronomique

Avec le temps, ces différences s'accumulent et entraînent une différence toujours plus grande entre le Temps atomique international (TAI) et le temps astronomique: c'est ainsi qu'est né le Temps universel coordonné (UTC), qui donne la cadence à tous les fuseaux horaires.

L'UTC est en fait identique au TAI au niveau de la stabilité et de l'exactitude, mais est arrondi à un nombre entier de secondes, induisant un très léger décalage par rapport au temps astronomique.

Chaque fois que la différence entre l'UTC et le temps astronomique dépasse 0,9 seconde, l'écart est corrigé par une seconde intercalaire. La seconde intercalaire peut être ajoutée fin décembre ou fin juin. La dernière correction remonte au 31 décembre 2008.

Les secondes intercalaires ont cependant un désavantage: elles peuvent générer des problèmes de synchronisation dans certains systèmes. Il est ainsi question depuis longtemps de les supprimer. En 2015, l'Union internationale des télécommunications pourrait décider de leur suppression. (ap/nxp)

(Créé: 02.07.2012, 15h29)

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