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Un télescope pour protéger l'humanité des astéroïdes

Espace

Un groupe de scientifiques a décidé de financer la construction d'un télescope chargé de traquer les astéroïdes menaçant la Terre.

Mis à jour le 29.06.2012

1/3 Ed Lu, président de la Fondation B612 , montre un modèle réduit du téléscope Sentinel lors d'une conférence de presse à San Francisco, jeudi 28 juin.
Image: Keystone

   

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On le sait tous: l'humanité pourrait un jour être balayée de la surface de la Terre par l'impact d'un astéroïde. Pour faire tomber cette épée de Damoclès, un groupe formé d’anciens astronautes et de scientifiques américains de renom a présenté jeudi un projet visant à financer le premier télescope spatial privé pour traquer les astéroïdes dangereux.

La fondation B612, qui doit encore lever les fonds nécessaires pour concrétiser ce projet de plusieurs centaines de millions de dollars, prévoit de mettre ce télescope, baptisé Sentinel, en orbite autour du soleil, à 273 millions de km de la Terre. Il «protègera l’humanité, cartographiera l’intérieur du système solaire et permettra de faire des missions d’exploration», ajoute un communiqué.

«Les orbites à l’intérieur du système solaire sur lesquelles évoluent la Terre sont habitées d’un demi-million d’astéroïdes plus gros que celui qui s’est abattu en Sibérie le 30 juin 1908». Celui- ci avait alors détruit deux millions de km2 de forêt, souligne Ed Lu, un ex-astronaute, président de la fondation B612. «A ce jour nous n’avons identifié et cartographié que 1% environ de ces astéroïdes», souligne-t-il.

Débris ancestraux

De son côté, la NASA scrute le ciel 24 heures sur 24 pour traquer des objets célestes plus gros que ces astéroïdes - un kilomètre et demi de largeur et plus - proches du voisinage de la Terre et présentant de ce fait la plus grande menace. L’agence spatiale, aidée d’un réseau d’astronomes, en a découvert 90% à ce jour.

Sentinel se concentrera sur des astéroïdes plus petits mais pouvant aussi faire d’importants dégâts. «Durant cette mission de reconnaissance de 5 ans et demi, Sentinel découvrira et traquera un demi-million de ces astéroïdes proches de la Terre, créant une carte qui fournira le plan de la future exploration de notre système solaire tout en protégeant le futur de l’humanité sur Terre», explique Ed Lu.

Les astéroïdes, des débris laissés par la formation du système solaire il y a 4,5 milliards d’années, représentent un potentiel scientifique et économique car ils contiennent les matériaux originaux du système solaire et pourrait aussi être riches en matières premières. La NASA prévoit d’envoyer des astronautes sur un astéroïde au cours de la prochaine décennie.

(ats/Newsnet)

Créé: 29.06.2012, 08h18

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