Mardi 6 décembre 2016 | Dernière mise à jour 01:10

Rallye Loeb prend le large au classement

Grâce à sa nouvelle victoire - la cinquième en sept manches - dimanche au Rallye de Nouvelle-Zélande, Citroën a creusé un gros écart sur Ford.

Sebastien Loeb et son copilote Daniel Elena.

Sebastien Loeb et son copilote Daniel Elena. Image: Keystone

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Alors qu’il va bientôt partir en vacances, Loeb compte 55 points d’avance sur le Norvégien Petter Solberg (Ford Fiesta RS), 3e du rallye à 1 min et demie, et 3e du classement pilotes, soit plus que l’équivalent de deux victoires. Quant à l’armée Rouge, elle a désormais 93 points d’avance sur Ford au classement constructeurs du Mondial WRC. «C’est toujours plus agréable de partir en vacances quand on est en tête du Championnat avec une bonne avance, a réagi l’octuple champion du monde. Pour l’instant, je ne peux pas dire que la suite ne s’annonce pas bien, au contraire: elle s’annonce très bien et il faut que ça dure.»

Grâce à ce 72e succès de sa carrière en WRC, dont trois en Nouvelle-Zélande sur trois modèles différents (2005 en Xsara, 2008 en C4, 2012 en DS3), et cinq déjà en 2012, Loeb accentue encore son avance sur Hirvonen en tête du Championnat du monde et se dirige, sauf énorme surprise, vers un 9e titre mondial consécutif.

Une fois de plus, les Ford de Solberg, obligé de subir pendant toute la matinée de vendredi (100 km chronométrés) un mauvais choix de pneus par son équipe, et du Finlandais Jari-Matti Latvala, sorti de la piste dès l’ES7 et finalement 7e à près de cinq minutes de Loeb, se sont auto-éliminées d’entrée et n’ont jamais pu, ensuite, contester la suprématie des deux pilotes Citroën.

Une fois écartés leurs deux principaux rivaux, Loeb et Hirvonen ont continué à se bagarrer en tête, l’écart entre eux descendant à moins de deux secondes après l’ES11 samedi matin. Puis Citroën Racing a décidé de figer les positions, une décision annoncée samedi soir en fin d’étape, pour assurer un nouveau doublé.

Comme prévu dimanche, la pluie a rendu les conditions de route difficiles pour la 3e et dernière journée, longue de 61 km chronométrés, et tous les concurrents disposant encore de pneus tendres, les plus adaptés à la situation, les ont montés et utilisés.

C’est le cas notamment du jeune Belge Thierry Neuville (Citroën DS3), du Citroën Junior Team, qui remplaçait pour cette épreuve, au sein du Qatar World Rally Team, Nasser Al-Attiyah, vainqueur du Dakar et tireur d’élite en pleine préparation des Jeux olympiques de Londres. Très prudent vendredi pour ses débuts en Nouvelle-Zélande, Neuville a pris confiance progressivement et terminé en trombe. En signant les deux premiers temps scratch de dimanche (ES19, ES20), il a mis une grosse pression sur Ott Tänak (Ford Fiesta RS) placé juste devant lui au général.

L’Estonien a craqué, partant en tonneau dans l’ES20, la deuxième de la journée, et a dû abandonner, Neuville récupérant la 5e place pour compléter la razzia Citroën. Ford s’est consolé en faisant le doublé dans la Power Stage finale, ses deux pilotes prenant quelques points de bonus, pour l’honneur.

Prochain rendez-vous en Finlande, début août. (afp/Le Matin)

(Créé: 24.06.2012, 11h12)
Les chroniqueurs du Matin Dimanche

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