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Découverte Une étrange planète flotte seule dans l’espace

Une exoplanète située à seulement 80 années lumière de la Terre et six fois plus grosse que Jupiter a été découverte par une équipe internationale d'astronomes.

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Une planète hors du système solaire flottant seule dans l’espace, sans être en orbite autour d’une étoile, a été découverte par une équipe internationale d’astronomes, selon leurs travaux parus mercredi aux Etats-Unis.

Cette exoplanète gazeuse, baptisée PSO J318.5-22, se situe à seulement 80 années lumière de la Terre (une année lumière équivaut à 9460 milliards de kilomètres) et a une masse six fois celle de Jupiter, précisent ces astronomes dont la découverte est publiée dans la revue américaine Astrophysical Journal Letters. Elle s’est formée il y a à peine 12 millions d’années, ce qui pour une planète est la toute première enfance.

Caractéristiques uniques

«Nous n’avons jamais auparavant vu un objet comme cela flottant librement dans l’espace et qui a toutes les caractéristiques de jeunes planètes trouvées en orbite autour d’autres étoiles», explique Michael Liu, de l’Institut d’astronomie de l’Université de Hawaii à Manoa, principal auteur de cette découverte. «Je me suis souvent demandé si de tels objets solitaires pouvaient exister et maintenant nous savons que c’est le cas», a-t-il ajouté.

Cette planète possède peut-être la plus faible masse jamais mesurée sur un objet flottant, mais en même temps ses caractéristiques les plus uniques, y compris la masse, la couleur et l’énergie émise, correspondent à celles de planètes en orbite, précisent ces astro-physiciens.

Au cours de la dernière décennie, les découvertes d’exoplanètes se sont accélérées, avec environ un millier détectées par des méthodes indirectes, comme l’ombre qu’elles produisent sur leur étoile en passant devant.

Mais très peu de ces planètes ont pu être observées directement, vu que la plupart sont en orbite autour de jeunes étoiles de moins de 200 millions d’années, qui sont très brillantes.

Cette exoplanète fournira «une occasion unique d’observer le fonctionnement interne d’une planète gazeuse géante comme Jupiter peu après sa naissance», relève Niall Deacon du Max Planck Institute pour l’astronomie en Allemagne, co-auteur de cette recherche.

Ces astronomes l’ont détectée à l’aide du télescope Pan-STARRS 1 situé au sommet du mont Haleakala à Maui (Hawaii). Des observations avec d’autres télescopes à Hawaii indiquent que la planète à des caractéristiques similaires à celles des planètes gazeuses géantes qui sont en orbite autour de jeunes étoiles. (afp/nxp)

Créé: 10.10.2013, 07h32

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