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Etude La morale se cache-t-elle dans une hormone?

Pourquoi certaines personnes sont-elles fiables alors que d'autres mentent et trichent? Pour quelles raisons sommes-nous généreux ou insensibles? La réponse tient peut-être dans le rôle d'une hormone, l'ocytocine.

Plus le taux d'oxytocine est élevé, plus les gens se montrent généreux envers des gens qu'ils ne connaissent absolument pas.

Plus le taux d'oxytocine est élevé, plus les gens se montrent généreux envers des gens qu'ils ne connaissent absolument pas. Image: AFP

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Une molécule ou une substance chimique peut-elle conditionner notre sens de la morale? C'est en tout cas la thèse avancée dans le livre «The Moral Molecule» (La molécule morale) qui sort ces prochains jours aux États-Unis et dont le Wall Street Journal et le site Slate.fr se font l'écho.

L'ouvrage a été rédigé par le professeur Paul J. Zak, un économiste qui est aussi neurologue. Selon lui, une hormone appelée ocytocine jouerait un rôle essentiel sur le comportement et la personnalité des individus. Elle expliquerait pourquoi les êtres humains se montrent sensibles ou non aux autres, pourquoi certains volent ou trichent ou encore pourquoi l'on se montre fidèle ou infidèle à son conjoint.

L'hormone de l'accouchement

Pourtant l'ocytocine n'est pas une inconnue. Les scientifiques la connaissent bien comme étant l'hormone de l'accouchement. Elle a en effet la particularité d'accélérer le travail de la femme enceinte.

Mais des études menées ces dernières années ont montré qu'elle semble aussi favoriser les interactions sociales amoureuses, l'altruisme, l'empathie, l'attachement voire le sens du sacrifice pour autrui. En décembre dernier, une étude parue dans la revue Psychopharmacology révélait aussi que cette hormone, administrée de manière intranasale, améliorerait la confiance en soi des timides ainsi que la sociabilité des personnes introverties.

Autre effet: plus son taux augmente dans le sang, plus les gens se montrent généreux, notamment en termes d'argent, envers des personnes qu'ils ne connaissaient absolument pas. Conclusion pour le professeur Paul J. Zak: en augmentant la présence de cette hormone chez les humains, on améliore leur comportement social.

Sécrétion naturelle

Mais pour augmenter son niveau d'ocytocine, pas besoin de vaporisation nasale artificielle, selon le professeur Paul J. Zak. Pour en secréter naturellement dans son corps, il suffit que quelqu'un nous montre qu'il nous fait confiance! «Le sentiment d'être quelqu'un de fiable rend ainsi plus digne de confiance», explique le scientifique.

Paul J. Zak relativise toutefois l'effet de cette hormone. En effet, une seule substance ne peut pas à elle seule expliquer et influer sur le fonctionnement complexe de l'être humain, reconnaît-il. Mais il estime qu'en connaissant mieux le mécanisme qui régit la morale et le comportement humain, on peut favoriser les activités qui permettent d'augmenter naturellement son taux d'ocytocine. Conclusion: il suffit d'avoir une vie sociale riche pour garder le moral. Et la morale.

Créé: 01.05.2012, 14h33

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