Paléontologie - Des empreintes vieilles de 23’000 ans découvertes en Amérique
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PaléontologieDes empreintes vieilles de 23’000 ans découvertes en Amérique

Cette découverte est déterminante pour le débat qui fait rage sur les origines de l’arrivée d’Homo sapiens en Amérique.

Des traces de pas datant de 23’000 ans ont été découvertes dans le sud-ouest des Etats-Unis, révèle une étude publiée jeudi, suggérant que le peuplement de l’Amérique du Nord par l’espèce humaine était déjà entamé bien avant la fin du dernier âge de glace, censée avoir permis cette migration.

Ces empreintes de pas ont été laissées à l’époque dans la boue des berges d’un lac aujourd’hui asséché. Il a cédé la place à un désert de gypse blanc situé au Nouveau-Mexique, dans le parc national de White Sands. Avec le temps, les sédiments ont comblé les empreintes et ont durci, les protégeant jusqu’à ce que l’érosion dévoile de nouveau ces témoignages du passé, pour le plus grand plaisir des scientifiques.

«De nombreuses traces semblent être celles d’adolescents et d’enfants; les grandes empreintes de pas d’adultes sont moins fréquentes», écrivent les auteurs de l’étude publiée dans la revue américaine «Science». Des traces d’animaux, mammouths et loups préhistoriques, ont également été identifiées. Certaines, comme celles de paresseux géants, sont même contemporaines et voisines d’empreintes humaines sur les bords du lac.

Culture dite de Clovis

Au-delà de l’émotion et de l’anecdote, la découverte est déterminante pour le débat qui fait rage sur les origines de l’arrivée d’Homo sapiens en Amérique, le dernier continent peuplé par notre espèce. Car la datation de traces de White Sands «indique que des humains étaient présents dans le paysage voici au moins 23’000 ans, avec des preuves d’occupation s’étendant approximativement sur deux millénaires», souligne l’étude.

Pendant des décennies, la thèse la plus communément acceptée a été celle d’un peuplement provenant de Sibérie orientale durant lequel nos ancêtres auraient franchi un pont terrestre – l’actuel détroit de Béring – pour débarquer en Alaska, puis se répandre plus au sud.

Des preuves archéologiques, dont des pointes de lance servant à tuer les mammouths, ont longtemps suggéré un peuplement vieux de 13’500 ans associé à une culture dite de Clovis – du nom d’une ville du Nouveau-Mexique – considérée comme la première culture américaine d’où sont issus les ancêtres des Amérindiens. Ce modèle de la «culture Clovis primitive» est remis en cause depuis 20 ans, avec de nouvelles découvertes qui ont reculé l’âge des premiers peuplements. Mais généralement cette date n’allait pas au-delà de 16’000 ans, après la fin du «dernier maximum glaciaire».

Cet épisode de glaciation est crucial car il est communément admis que les calottes glaciaires couvrant à l’époque la plupart du nord du continent ont rendu impossible, ou en tout cas très difficile, toute migration humaine en provenance d’Asie, par le détroit de Béring ou, comme le suggèrent de récentes découvertes, le long de la côte du Pacifique.

(AFPE)

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