Afrique du Sud – Des fossiles relancent l’énigme sur de lointains cousins de l’homme
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Afrique du SudDes fossiles relancent l’énigme sur de lointains cousins de l’homme

Des archéologues ont découvert 28 fragments de crâne et six dents en Afrique du Sud. Cela pourrait remettre en cause certaines théories sur l’évolution.

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Le crâne de Leti, qui signifie «le perdu» en setswana, a été découvert dans une grotte en Afrique du Sud.

Le crâne de Leti, qui signifie «le perdu» en setswana, a été découvert dans une grotte en Afrique du Sud.

AFP
Le site de Maropeng, truffé de grottes et de fossiles de préhumains et classé au patrimoine mondial de l’Unesco, est un trésor d’informations pour les paléontologues.

Le site de Maropeng, truffé de grottes et de fossiles de préhumains et classé au patrimoine mondial de l’Unesco, est un trésor d’informations pour les paléontologues.

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Le professeur Lee Berger explique que «le véritable mystère au sujet de cette enfant est de savoir pourquoi elle s’est retrouvée là», dans une toute petite grotte.

Le professeur Lee Berger explique que «le véritable mystère au sujet de cette enfant est de savoir pourquoi elle s’est retrouvée là», dans une toute petite grotte.

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La découverte de fossiles d’un crâne d’enfant dans une grotte en Afrique du Sud, annoncée jeudi par des chercheurs, relance l’énigme autour de lointains cousins de l’homme, baptisés Homo naledi, dont les premières preuves d’existence avaient remis en cause certaines théories sur l’évolution.

Vingt-huit fragments d’un crâne minuscule et six petites dents ont été trouvés à Maropeng, près de Johannesburg. Depuis des années, le très riche site archéologique du «Berceau de l’humanité», truffé de grottes et de fossiles de préhumains et classé au patrimoine mondial de l’Unesco, est un trésor d’informations pour les paléontologues.

«Meilleurs grimpeurs»

Les restes ont été retrouvés dans une alcôve quasi inaccessible, au bout de passages mesurant parfois seulement dix centimètres de large. Mais pour l’Homo naledi, se déplacer dans la grotte était sans doute plus facile, selon un des scientifiques qui a participé à la découverte: plus petits, ils étaient aussi «de meilleurs grimpeurs», a expliqué Tebogo Makhubela.

«Le véritable mystère au sujet de cette enfant est de savoir pourquoi elle s’est retrouvée là», a déclaré le paléontologue Lee Berger, à la tête des recherches. «Quelque chose d’étonnant s’est passé dans cette grotte, il y a 200’000 ou 300’000 ans.» Bien que les scientifiques désignent l’enfant au féminin, son sexe n’a pas été déterminé.

Hominidé étonnant

Des ossements de quinze individus de cette ancienne espèce humaine avaient déjà été retrouvés dans un autre endroit du site, en 2015. L’espèce surnommée «étoile» en sesotho, une langue locale sud-africaine, avait été classée dans le genre homo auquel appartient l’homme moderne.

L’examen de ces ossements avait révélé le portrait d’un petit hominidé étonnant, doté à la fois des caractéristiques d’espèces vieilles de plusieurs millions d’années, comme un tout petit cerveau, et d’autres bien plus récentes, telles que des pieds de marcheur contemporain et des mains capables de tenir des outils.

Une datation avait déterminé qu’il aurait vécu au début de ce qui est considéré comme le commencement de l’ère de l’homme moderne et aurait donc pu être contemporain des premiers homo sapiens. Cette théorie, remettant en cause les lectures linéaires de l’évolution de l’humanité, avait suscité la controverse dans la communauté scientifique.

Un rite funéraire?

Les restes de l’enfant, surnommée Leti d’après un mot setswana qui signifie «le perdu», ont été découverts à distance des précédents ossements. Les scientifiques pensent qu’ils ont pu être volontairement laissés là par ses congénères, peut-être au cours d’un rite funéraire.

Si cette théorie était confirmée, cela ferait remonter les preuves de pratique de rites, et sans doute aussi de croyances, à 250’000 ans. Jusqu’à présent, les plus anciens rituels connus d’hominidés associés à la mort remontent à une période de 50’000 à 100’000 ans en arrière.

Dents de lait intactes

Aucun autre os n’a été trouvé. Le crâne ne présentait aucune marque, comme ceux qu’aurait pu laisser une attaque par un carnivore. Les chercheurs trouvent rarement des restes fossilisés d’enfants, car leurs os sont trop fins et fragiles pour résister au temps. L’enfant était probablement âgé de 4 à 6 ans lorsqu’il est mort. Ses dents de lait étaient encore intactes, celles adultes commençant seulement à apparaître.

Cette découverte pourrait permettre d’en apprendre davantage sur la transition, il y a environ deux millions d’années, entre l’australopithèque primitif et le primate du genre homo, ancêtre direct de l’homme. Elle a été publiée dans la revue scientifique «PaleoAnthropology».

(AFP)

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