Espace: L'héroïne cachée de la NASA est décédée à 101 ans
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EspaceL'héroïne cachée de la NASA est décédée à 101 ans

Katherine Johnson, mathématicienne qui a permis aux Américains d'aller sur la Lune et qui a inspiré le film «Les figures de l'ombre», s'est éteinte.

Katherine Johnson et ses collègues noirs étaient forcés de travailler à l'écart des Blancs à la NASA.

Katherine Johnson et ses collègues noirs étaient forcés de travailler à l'écart des Blancs à la NASA.

NASA/AFP

Katherine Johnson, une mathématicienne dont les calculs ont permis aux États-Unis de conquérir la Lune, s'est éteinte à l'âge de 101 ans, a annoncé lundi la NASA. Grande figure chez les Noirs américains, sa carrière a inspiré le film «Les figures de l'ombre», sorti en 2016, adapté du livre de Margot Lee Shetterly, qui racontait l'apport trop souvent ignoré des femmes noires dans la conquête américaine de l'espace.

La scientifique était d'ailleurs restée relativement inconnue jusqu'à ce que Barack Obama lui décerne en 2015 la médaille présidentielle de la Liberté, l'une des plus hautes distinctions civiles des États-Unis. Le président a d'ailleurs tenu à lui rendre hommage hier par ce tweet.

«Après une vie passée à atteindre les étoiles, aujourd'hui, Katherine Johnson les a rejointes. Elle a passé des décennies dans l'ombre, brisant des barrières en coulisses. Mais à la fin de sa vie, elle est devenue une héroïne pour des millions de gens, dont Michelle et moi», a écrit Barack Obama.

Titulaire d'une licence de mathématiques, Katherine Johnson avait rejoint le programme spatial américain -la future NASA- en 1953, et avait pour tâche principale de contrôler le travail de ses supérieurs à l'aide de calculs. À cette époque, la ségrégation raciale était encore en vigueur aux États-Unis, et Mme Johnson œuvrait à un poste de «Colored computer» («ordinateur de couleur») avec des douzaines d'autres mathématiciens noirs, à l'écart de leurs collègues blancs.

Dans les film «Les figures de l'ombre», Katherine Johnson est interprétée par Taraji P. Henson. Photo 20th Century fox

Dans les film «Les figures de l'ombre», Katherine Johnson est interprétée par Taraji P. Henson. Photo 20th Century fox

C'est seulement en 1958 que son équipe a été intégrée à d'autres divisions de la NASA, pour faire partie du premier programme de vol spatial habité des États-Unis. Katherine Johnson a alors participé aux calculs du vol d'Alan Shepard, le premier Américain à se rendre dans l'espace.

«Éliminer les barrières raciales»

Pendant sa carrière de trois décennies pour l'agence spatiale, Katherine Johnson a développé des équations cruciales qui ont permis aux États-Unis d'envoyer des astronautes en orbite et sur la Lune, des formules toujours utilisées dans la science aérospatiale contemporaine. Elle a notamment calculé les trajectoires d'Apollo 11, la mission historique qui a fait de Neil Armstrong le premier homme à marcher sur la Lune en 1969.

La NASA a rendu hommage lundi à la scientifique. «C'était une héroïne de l'Amérique, une pionnière dont l'héritage ne sera jamais oublié», a écrit James Bridenstine, le patron de l'agence spatiale américaine. Katherine Johnson a permis «d'éliminer les barrières raciales et liées au sexe», a de son côté salué la NAACP, la plus grande organisation de défense des Noirs aux Etats-Unis.

L'hommage de Taraji P. Henson

Taraji P. Henson qui interprétait Katherine Johnson dans «Les figures de l'ombre», a elle aussi rendu un hommage ému à la mathématicienne. «Merci à toi, la REINE Katherine Johnson d'avoir partagé ton intelligence, ton assurance, ta grâce et ta beauté avec le monde. Grâce à ton travail, des petites filles PARTOUT peuvent rêver aussi loin que la LUNE! Ton héritage va survivre pour toujours! Tu as couru pour qu'on puisse voler! Je serai toujours honorée d'avoir pu donner vie à ton histoire», a-t-elle posté sur Twitter.

(AFP)

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