17.12.2016 à 10:48

Mer de ChineLa Chine capture une sonde de l'US Navy

Cet incident maritime intervient dans un contexte tendu entre Pékin et le futur président américain Donald Trump.

Archives/Photo d'illustration, AFP

La Chine a saisi une sonde sous-marine appartenant à la marine américaine qui évoluait en mer de Chine méridionale à 50 milles marins des Philippines, a affirmé vendredi le Pentagone. La sonde était utilisée pour mesurer la salinité et la température de l'eau.

Ces informations sont cruciales en particulier pour la flotte des sous-marins américains. «Elle a été saisie» jeudi soir, a indiqué le porte-parole du Pentagone, le capitaine de vaisseau Jeff Davis.

L'incident, peu commun, est survenu au moment où l'équipage civil du USNS Bowditch, un navire océanographique, retirait de l'eau deux sondes. Un navire chinois de type Dalang III, spécialisé dans le soutien et le secours aux sous-marins et qui se trouvait à environ 500 mètres, a attrapé l'une de ces sondes.

Les Américains ont demandé aux Chinois de laisser la sonde, mais ils ont obtenu une réponse sèche: «Retour aux opérations normales». «Elle est à nous. C'est clairement écrit dessus. Nous voulons qu'on nous la rende et nous aimerions que cela ne se reproduise plus», a expliqué M. Davis.

Action illégale

Le porte-parole du Pentagone Peter Cook a eu un ton plus ferme, accusant Pékin d'avoir agi illégalement. «Nous appelons la Chine à nous rendre notre drone sous-marin immédiatement, et à remplir toutes ses obligations imposées par le droit international».

Cet incident intervient dans un contexte tendu entre la Chine et le futur président américain Donald Trump, qui doit entrer en fonctions le 20 janvier. Le milliardaire républicain a multiplié les déclarations contrariant Pékin, menaçant notamment de mettre un terme à la reconnaissance de la «Chine unique» en se rapprochant de Taïwan.

De vastes portions de la mer de Chine méridionale sont revendiquées par les pays limitrophes, dont la Chine. Pékin a aménagé une série d'îlots pour appuyer militairement ses revendications. Les Américains patrouillent régulièrement au large de ces installations au nom de la défense de la liberté de navigation.

(ats)

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