Exposition: La plus grande météorite de Suisse refait surface

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ExpositionLa plus grande météorite de Suisse refait surface

Scientifiques et prospecteurs ont mis en évidence le vaste champ de dispersion de la météorite du Twannberg, près du lac de Bienne.

par
Lematin.ch

Sous la direction de Beda Hofmann, du Musée d'histoire naturelle de Berne, une équipe de chercheurs a mis en évidence un vaste champ de dispersion de météorite près de Douanne, avec le concours de l'Université de Berne et d'un groupe d'environ 50 prospecteurs.

«Les études physiques suggèrent que la météorite avait un diamètre de l'ordre de 6 à 20 mètres, ce qui correspond à une masse de 1000 à 30 000 tonnes», rapportent les chercheurs. La météorite s'est morcelée en entrant dans l'atmosphère il y a quelque 160 000 ans. Les fragments de l'astéroïde ont chuté sur une zone d'une superficie encore inconnue.

«L'examen du champ de dispersion est encore en cours, mais une chose est déjà sûre: il est très vaste et le nombre des fragments est sans doute supérieur à 1000. La zone actuelle s'étend sur une longueur de 5 kilomètres, mais il est possible que le champ de dispersion atteigne 15 kilomètres», rapporte le musée d'histoire naturelle. On ne recense dans le monde que six découvertes de météorites ferreuses de la catégorie IIG (Etats-Unis, Chili, Afrique du Sud et Suisse).

L'histoire de cette météorite

C'est en 1984 que la paysanne Margrit Christen, qui ramassait des cailloux dans un champ, a trouvé le premier fragment de la météorite du Twannberg. Le morceau, rouillé appelé TW01 était avec ses 15,9 kg la plus lourde des huit météorites découvertes en Suisse.

En 2000, Marc Jost découvrit un deuxième exemplaire dans le grenier d'une vieille maison de Douanne, ce qui suscita son intérêt pour les météorites et fit de lui l'un des chasseurs de météorites les plus actifs de Suisse. Marc Jost devait jouer par la suite un rôle déterminant dans la découverte du champ de dispersion du Twannberg.

Jusqu'en 2007, trois autres petits fragments furent trouvés par des chercheurs d'or ; ils ne pouvaient encore fournir qu'une information partielle sur le lieu de chute de la météorite, car ils avaient été éloignés de leur point de chute par un ruisseau ou par la main de l'homme. La situation devint de plus en plus intéressante pour les chercheurs à partir de 2009: toute une série de nouvelles trouvailles générèrent une forte augmentation du nombre de fragments et de la masse de la météorite du Twannberg. Entre 2009 et 2013, 78 fragments, d'un poids allant jusqu'à 177 grammes ont été découverts dans les gorges de Douanne.

Marc Jost a fait une nouvelle découverte importante en 2013, non loin du lieu de sa première trouvaille. A partir de là, Beda Hofmann décida de mener des campagnes de prospection ciblées. Directeur du département des sciences de la Terre au Musée d'histoire naturelle, il possède une grande compétence.

La chasse se fait à l'aide de détecteurs de métaux. Les météorites se trouvent en moyenne à une quinzaine de centimètres de profondeur. Le nombre des fragments trouvés a dépassé toutes les attentes: jusqu'au 1er juin 2016, 570 morceaux, représentant un poids total de 72,5 kg, ont été réunis. La zone des trouvailles n'a cessé de s'étendre, le plus grand nombre de fragments (451) provenant du Mont Sujet. Le nombre total de fragments continuera sans doute de s'accroître au fil des années à venir.

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