09.12.2016 à 14:22

SciencesLe Japon va nettoyer les déchets de l'espace

La Terre est ceinturée de débris qui provoquent des centaines de collisions chaque année.

La fusée H-IIB doit mettre en orbite un engin de nettoyage des débris spatiaux.

La fusée H-IIB doit mettre en orbite un engin de nettoyage des débris spatiaux.

Keystone

Le Japon a envoyé vendredi dans l'espace un vaisseau de ravitaillement à destination de la Station spatiale internationale (ISS) auquel est attaché un engin de nettoyage des débris spatiaux. Le vaisseau doit transporter également de quoi ravitailler les spationautes, vivant dans l'ISS, dont des piles et de l'eau potable.

Appelé «Kounotori 6» (cigogne), le vaisseau a été lancé de l'île méridionale de Tanegashima quelques secondes avant 22h27 (14h27 heure suisse) par une fusée H-IIB. Des images ont été diffusées en direct par l'agence spatiale nippone.

Des scientifiques de l'agence spatiale japonaise Jaxa vont ainsi expérimenter une sorte de longe destinée à déplacer les débris laissés par l'activité de l'homme (morceaux de vieux satellites ou de fusées) vers des orbites de plus en plus proches de la terre. L'objectif est que ces débris finissent par plonger dans l'atmosphère en s'y consumant.

Plus de 50 ans d'exploration de l'espace depuis le lancement par les Soviétiques du satellite Spoutnik en 1957 ont produit une ceinture de déchets qui viennent heurter des équipements spatiaux. Des centaines de collisions sont enregistrées chaque année.

Dix ans pour développer le câble

Attaché au vaisseau, ce câble dit électrodynamique, fait de filaments d'acier et d'aluminium et conçu avec l'aide d'un fabricant de filets de pêche, doit être déployé dans l'espace. L'électricité générée par cette longe lorsqu'elle se balance dans le champ magnétique de la Terre devrait avoir pour effet de ralentir la course des déchets.

Elle les fera descendre progressivement, jusqu'à finir par entrer dans l'atmosphère et brûler sans atteindre la surface terrestre, selon les scientifiques. La Jaxa a travaillé avec l'entreprise Nitto Seimo pour développer pendant une dizaine d'années ce câble très particulier.

(ats)

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