16.09.2020 à 11:10

RévolutionLe robot scarabée qui se déplace sans batterie

Une équipe de l'université de Californie du Sud a mis au point un robot autonome ultraléger capable de se mouvoir grâce à des muscles artificiels.

par
Laura Juliano
AFP

Ce petit scarabée métallique est une révolution dans le monde de la robotique. Baptisé «RoBeetle», l’engin qui mesure seulement 15 millimètres et pèse 50 milligrammes a la particularité de se mouvoir sans avoir besoin de batterie. Car les plus petits moteurs existants pèsent 10 à 20 fois plus lourd que ce petit robot.

«C’est l’un des robots autonomes les plus légers et petits jamais créés, a affirmé son inventeur, Xiufeng Yang à l’AFP. Nous voulions créer un robot dont le poids et la taille seraient comparables à ceux de vrais insectes»

Des muscles en titane

Pour lui permettre de se déplacer sans moteur, les ingénieurs ont conçu un système musculaire artificiel composé d’un alliage de fils en nickel et titane qui se contractent en longueur lorsqu’ils sont chauffés. Grâce à un carburant liquide, le méthanol, le contact entre ces «muscles» et la substance produit la chaleur nécessaire pour contracter les «pattes» du petit scarabée. Enfin, des petites valves stoppent automatiquement la combustion pour que les muscles s’étendent à nouveau, enclenchant un nouveau cycle de mouvement jusqu’à épuisement du réservoir.

Résultat: le petit robot se déplace en toute autonomie sur des surfaces de toutes sortes, du tissu au verre durant près de deux heures. Il peut aussi porter l’équivalent de 2,6 fois son poids.

Ainsi l’engin pourrait être utilisé à des fins d’inspection d’infrastructures, de missions de sauvetage ou même pour contribuer à la pollinisation artificielle. Mais pour l’heure, puisqu’il n’est pas doté d’un système électronique qui permettrait à l’homme de le contrôler, l’insecte ne fait qu’avancer tout droit, sans s’arrêter. Ce qui limite fortement son potentiel d’action.

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