Espace: le télescope James Webb dévoile ses premiers clichés du cosmos en devenir

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EspaceLe télescope James Webb dévoile des clichés du cosmos à couper le souffle

La NASA a révélé mardi la totalité des premières images capturées par le plus puissant télescope spatial jamais conçu, des photos époustouflantes de galaxies et de nébuleuses.

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Cette image montre un paysage de «montagnes» et de «vallées» parsemé d’étoiles scintillantes qui est, en fait, le bord d’une jeune région de formation d’étoiles appelée NGC 3324, dans la nébuleuse de la Carène. 

Cette image montre un paysage de «montagnes» et de «vallées» parsemé d’étoiles scintillantes qui est, en fait, le bord d’une jeune région de formation d’étoiles appelée NGC 3324, dans la nébuleuse de la Carène. 

AFP/NASA
Captée en lumière infrarouge par le télescope spatial James Webb, cette image révèle pour la première fois des zones de naissance d’étoiles jusqu’alors invisibles.

Captée en lumière infrarouge par le télescope spatial James Webb, cette image révèle pour la première fois des zones de naissance d’étoiles jusqu’alors invisibles.

AFP/NASA
Cette image réalisée avec l’instrument infrarouge moyen du télescope spatial montre des détails inédits du Quintette de Stephan, un groupe de cinq galaxies. Ces nouvelles informations donnent un aperçu de la façon dont les interactions galactiques ont pu conduire l’évolution des galaxies dans l’univers primitif.

Cette image réalisée avec l’instrument infrarouge moyen du télescope spatial montre des détails inédits du Quintette de Stephan, un groupe de cinq galaxies. Ces nouvelles informations donnent un aperçu de la façon dont les interactions galactiques ont pu conduire l’évolution des galaxies dans l’univers primitif.

AFP/NASA

Après une première photographie publiée lundi, la NASA a dévoilé mardi la totalité des premières images du plus puissant télescope spatial jamais conçu, James Webb. Ces clichés marquent le début de ses opérations scientifiques, attendu depuis des années par les astronomes du monde entier. Les images ont été dévoilées une à une lors d’un direct d’une heure: deux nébuleuses illustrant le cycle de vie des étoiles, une exoplanète, et un groupement compact de galaxies. «Chaque image est une nouvelle découverte», a déclaré en ouverture le patron de la NASA Bill Nelson. «Chacune va donner à l’humanité une vue de l’Univers que nous n’avons jamais vu auparavant.»

Lundi, une première image prise par le télescope, illustrant les temps lointains du cosmos, a été dévoilée, en présence du président américain Joe Biden, qui a salué un moment «historique». Le cliché, qui fourmille de détails, montre des galaxies formées peu après le Big Bang, il y a plus de 13 milliards d’années. L’une des missions principales de James Webb, bijou d’ingénierie d’une valeur de 10 milliards de dollars et le plus puissant télescope spatial jamais conçu, est en effet l’exploration du tout jeune Univers. Cette première démonstration visait à donner un aperçu de ses capacités dans ce domaine.

Deux nébuleuses très photogéniques

Mais il ne s’agissait que d’une des cinq cibles annoncées par la NASA pour cette véritable pochette-surprise, qui marque officiellement le début des observations scientifiques du télescope, et dont le contenu avait jusqu’ici soigneusement été tenu secret afin de faire monter le suspense. Parmi elles: les images de deux nébuleuses, de très photogéniques et gigantesques nuages de gaz et de poussières.

La nébuleuse de la Carène, située à environ 7600 années-lumière, illustre la formation des étoiles. Elle en abrite de nombreuses étoiles massives, faisant plusieurs fois la taille de notre Soleil. La nébuleuse de l’anneau austral est, elle, une nébuleuse dite planétaire (bien qu’elle n’ait rien à voir avec les planètes): il s’agit d’un immense nuage de gaz entourant une étoile mourante. Autre cible: le Quintette de Stephan, groupe de galaxies en interaction entre elles.

Le dernier objet cosmique dont l’observation a été révélée mardi est une exoplanète, c’est-à-dire une planète en orbite autour d’une autre étoile que notre Soleil, l’un des axes de recherche principaux de James Webb. Elle n’a pas été à proprement parler photographiée, mais analysée par spectroscopie, une technique utilisée pour déterminer la composition chimique d’un objet lointain. En l’occurrence, WASP-96 b, une planète géante composée essentiellement de gaz.

Le carnet de bal du télescope est déjà plein à craquer

La publication de ces premières images marque le début d’une immense aventure scientifique, qui doit s’étendre sur de nombreuses années et transformer notre compréhension de l’Univers. Des chercheurs du monde entier ont réservé du temps d’observation avec James Webb, dont le programme pour sa première année de fonctionnement a déjà été minutieusement déterminé par un comité de spécialistes.

James Webb avait été lancé dans l’espace il y a environ six mois, le jour de Noël, depuis la Guyane française par une fusée Ariane 5. Issu d’une immense collaboration internationale, et en projet depuis les années 1990, il est posté à 1,5 million de kilomètres de la Terre. Le télescope a assez de carburant pour fonctionner pendant vingt ans. Quelque 20’000 personnes ont travaillé sur ce projet à travers le monde, en faisant une immense collaboration internationale.

(AFP)

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