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VaticanLes chevaliers de Malte fêtent leurs 900 ans

Le pape Benoît XVI a reçu samedi 4000 membres de l'ordre des chevaliers de Malte, fondé en 1113 au temps des Croisades.

Les représentants de l'ordre presque millénaire ont défilé samedi au Vatican.

Les représentants de l'ordre presque millénaire ont défilé samedi au Vatican.

Keystone

Le pape Benoît XVI a reçu samedi au Vatican environ 4000 membres de l'Ordre souverain de Malte à l'occasion des 900 ans de la reconnaissance officielle de cet ordre par l'Eglise catholique. A cette occasion, une cérémonie riche en couleurs a été organisée.

«En raison de leur foi et au cours des siècles, les membres de votre ordre ont d'abord prêté secours aux malades de Jérusalem puis aux pèlerins en Terre Sainte exposés à de graves dangers», a dit le pape dans son discours.

«Au XIXe siècle, l'ordre s'est ouvert à de nouveaux espaces plus larges dans le domaine de l'assistance et au service des pauvres et malades mais sans jamais renoncer à ses idéaux d'origine. Votre engagement doit se poursuivre dans cette direction (...) vous ne devez jamais oublier vos racines», a poursuivi Benoît XVI.

Le 15 février 1113, le pape Pascal II signait la bulle Pie Postulatio Voluntatis, reconnaissant officiellement l'Ordre souverain de Malte, un ordre religieux hospitalier et catholique de chevalerie.

Croisades en Terre Sainte

Tirant ses origines de l'époque des croisades en Terre Sainte, l'Ordre de Malte est le successeur de l'Ordre des Hospitaliers de Saint-Jean de Jérusalem (1113), fondé en Terre Sainte pendant les croisades.

C'est un sujet de droit international, installé à Rome depuis 1834, qui entretient des relations diplomatiques avec plus de 100 Etats, dont le Saint-Siège. Il est également présent auprès de l'ONU, de l'Union européenne et d'autres organisations internationales.

Les activités hospitalières et caritatives sont la mission principale des chevaliers. Ils sont ainsi actifs dans 120 pays à travers le monde où ils possèdent des fondations, des hôpitaux et des dispensaires. Pour remplir sa tâche, l'Ordre de Malte est fort de près de 13'500 membres, de 80'000 volontaires permanents et de quelque 25'000 médecins et infirmières.

(ats)

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