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tennisOpen d'Australie - Li Na sauve sa peau, la chaleur toujours là (PAPIER GENERAL)

Par Cyril BELAUD MELBOURNE, 17 jan 2014 (AFP) - La Chinoise Li Na, finaliste l'an passé, est passée tout près de l'élimination dès le troisième tour de l'Open d'Australie, vendredi à Melbourne, où la chaleur a encore été au rendez-vous avant de commencer à s'estomper en soirée.

Pour la quatrième journée d'affilée, le thermomètre a passé la barre des 40°C à Melbourne, du jamais vu depuis 108 ans. Mais la direction du tournoi a cette fois-ci choisi de laisser se jouer les matches. Jeudi, le thermomètre était monté jusqu'à 43,4°C, et le jeu avait été arrêté sur les courts extérieurs pendant quatre heures en milieu d'après-midi. Une telle mesure n'avait pas été mise en oeuvre depuis 2009. Les conditions étaient à peine moins torrides vendredi, et les joueurs ont encore souffert. La Chinoise Zheng Jie a ainsi été longuement soignée sur le court, après avoir éprouvé des difficultés à respirer. Mais la température a commencé à baisser graduellement en fin d'après-midi. Elle devrait atteindre des niveaux bien plus acceptables samedi, où on annonce un maximum de 23°C. Le tournoi féminin a bien failli perdre l'une de ses principales têtes d'affiche avec Li, la N.4 mondiale. La Chinoise est passée à deux doigts de l'élimination (1-6, 7-6 (7/2), 6-3) au troisième tour face à la Tchèque Lucie Safarova, tête de série N.26. Li, finaliste en 2011 et 2013, s'est laissé entraîner dans une longue galère de 2h37. La Chinoise a été complètement hors sujet au premier set, où elle a accumulé les fautes directes (18). Contrainte à faire la course derrière au deuxième set, elle a réussi à sauver une balle de match, et montré beaucoup de contrôle de soi pour empocher le tie-break. Safarova n'a pas rendu les armes facilement, mais elle a fini par s'en sortir. Les difficultés de Li ont contrasté avec l'aisance de la N.1 mondiale Serena Williams. L'Américaine, qui vise un sixième sacre à Melbourne, a facilement disposé (6-3, 6-3) de la Slovaque Daniela Hantuchova (N.31) pour accéder aux huitièmes de finale. Elle a concédé autant de jeux sur ce match que sur les deux précédents réunis. Mais elle n'a malgré tout jamais été inquiétée. Tout juste a-t-elle perdu son service pour la première fois du tournoi, dans le second set. Avec cette 61e victoire de sa carrière à Melbourne, l'Américaine a battu le record de matches gagnés à l'Open d'Australie, qui appartenait à l'Australienne Margaret Court. Le N.2 mondial et triple tenant du titre Novak Djokovic n'a pas éprouvé beaucoup plus de difficultés. Il s'est encore promené, cette fois-ci face à l'Ouzbek Denis Istomin (6-3, 6-3, 7-5). Le Serbe n'a commis qu'un minuscule impair, quand il a concédé son service, pour la seule fois de la partie, alors qu'il s'apprêtait à servir pour le gain du match à 5-4 dans le troisième set. Une erreur vite réparée. David Ferrer (N.3) n'a pas beaucoup de failles non plus. L'Espagnol n'a jamais paniqué (6-2, 7-6 (7/5), 6-2), même quand il a été bousculé au deuxième set par Jérémy Chardy (N.29). Le Français, quart de finaliste l'an passé, a laissé passer sa chance dans cette manche où il s'est procuré cinq balles de set. Ferrer s'est qualifié pour la 15e fois de suite pour les huitièmes d'un tournoi du Grand Chelem, signe de sa régularité. Le Tchèque Tomas Berdych (N.7) a poursuivi son sans faute (aucun service concédé en trois matches) face au Bosnien Damir Dzumhur (6-4, 6-2, 6-2). La seule vraie surprise a résidé dans l'élimination (2-6, 7-5, 6-4, 7-6 (8/6)) de Richard Gasquet (N.9) face à Tommy Robredo (N.17). Le Français a perdu ses repères après une interruption due à la pluie, qui a amené la fermeture du toit sur la Hisense Arena. cyb/dhe

(AFP)

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